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A PROPOS DE LA COMETE DE HALLEY
GRANDEURS ET TERREURS COMETAIRES

André KOECKELENBERGH
Observatoire Royal de Belgique
Université Libre de Bruxelles

Résumé

Dans la première partie de son article, l’auteur rappelle la terreur que provoquaient les comètes jusqu’au XVIIIème siècle. Cette attitude très répandue disparut sans doute après cette date mais au retour de la comète de Halley en 1910, des prédictions nouvelles annoncèrent néanmoins de terribles catastrophes et se répandirent dans le monde entier. L’auteur met en évidence les effets de ces prédictions sur la vie sociale, économique et morale de cette époque.
Dans la deuxième partie de son article, l’auteur étudie la nature des comètes et expose les efforts faits pour observer la comète de Halley in situ lors de son passage en 1986 et répond finalement à la question sur l’utilité qu’il y a à observer les comètes.

Samenvatting

In het eerste deel van zijn artikel herinnert de auteur aan de paniek die tot de 18e eeuw veroorzaakt werd door het verschijnen van kometen. Deze houding verdween toen weliswaar, maar bij de terugkeer van de komeet van Halley in 1910 doken er toch in de ganse wereld opnieuw voorspellingen van vreselijke rampen op. De auteur wijst op de gevolgen die deze voorspellingen hadden op het sociale, ekonomische en zedelijke leven van de tijd.
In het tweede deel van zijn artikel bestudeert de auteur de aard der kometen, en wijst hij op de inspanningen die geleverd zijn op de komeet van Halley bij haar doortocht in 1986 in situ te observeren. Tenslotte gaat hij dieper in op het nut van waarnemingen van kometen.

Abstract

In the first part of his essay the author discusses how comets were considered, until the 18th century, source of fear and terror. In spite of the fact that this general attitude died out after this date in 1910, with the return of Halley’s Comet new predictions, which foresaw terrible catastrophes, were spreading all over the world. The author points out their effects on social, economic and moral life of the time.
In the second part of his essay the author examines the nature of the comets. He also exposes the efforts that were made for the study in situ of Halley’s Comet in its return in 1986. The author finally answers the question : what is the use of studing comets.

I
« ces astres, après avoir été si longtemps la
terreur du monde sont tombés tout a coup
dans un tel discrédit, qu’on ne les croit plus
coupables de causer que des rhumes ».
P.L. de Maupertuis (1698-1759).

Au premier siècle avant notre ère, Diodore de Sicile raconte : « la première année de la cent deuxième olympiade (370 av. J.C.) plusieurs prodiges annoncèrent aux Lacédémoniens leur humiliation prochaine : un flambeau ardent d’une grandeur extraordinaire parut pendant plusieurs nuits ». Astres horribles, présages funestes, les comètes par la soudaineté de leur apparition, leur développement rapide et leur éclat anormal ont toujours profondément impressionné les peuples et peuvent servir de jalon chronologique tant les chroniqueurs s’y réfèrent.

C’est à Newton (1643-1727) et à Halley (1656-1742) que le siècle des lumières pourra emprunter les « sereines et rassurantes conceptions de la science contemporaine » (A. Guillemin, 1875) sur lesquelles s’appuieront les astronomes du XIXème siècle pour faire reculer les croyances puériles des temps anciens. On verra plus loin que celles-ci trouvèrent, en 1910, dans la science elle même, l’aliment de craintes renouées.

En 1667, Stanislas de Lubienietz fit paraitre à Amsterdam un énorme volume, le Theatrum Cometicum, qui rassemble les observations plus ou moins authentiques des comètes ou objets célestes y assimilés dont les hommes ont été les témoins depuis ... le déluge. L’astronome Camille Flammarion (1842-1925) y trouve mention d’une comète dont il est vraisemblable qu’elle fut la plus ancienne apparition de l’objet 1982i, mieux connu sous le nom de P/Halley, comète périodique de Halley. Il fait la remarque que, si cette comète fait partie des astres parfois visibles à l’œil nu, « astromiquement parlant, ce n’est qu’une comète fort modeste, bien inférieure à celles qui ne sont pas oubliées de 1811, 1843, 1858, 1861, 1882 ». Ce commentaire date de 1910 (L’Astronomie, vol. 24, p. 194) et prépare les observations du retour de Halley prévu pour cette même année.

L’importance de P/ Halley dans l’histoire de l’astronomie tient à son caractère périodique et aux conséquences qu’eut la mise en évidence de cette périodicité pour l’histoire de la pensée scientifique. [1]

[1En 1913, Georges Bigourdan édite un intéressant traité L’astronomie, l’évolution des idées et des méthodes, dans la table alphabétique duquel le mot comète n’est pas repris (non plus que météores, bolides, aérolithes ou étoiles filantes). Halley est cité huit fois sans l’ombre d’une allusion à la comète qui le rendit célèbre. Ceci est d’autant plus plaisant que l’auteur, astronome, rédigeait son travail (copyright en 1911) au moment du retour de 1910, qu’il l’a édité chez Flammarion éditeur et frère de Camille et, qu’en 1927, il compilera une liste de comètes historiques qui fait autorité (Ann. Bur. des Long.). Il existe heureusement une Histoire de l’astronomie de Doublet publiée en 1922 qui consacre plus de place à Halley et rappelle que Voltaire (Epître à Madame du Châtelet), Victor Hugo (La Légende des siècles) et Sully Prudhomme (Epreuves), qui était polytechnicien, célèbrent sa gloire.

[2 Hoefer (Histoire de l’Astronomie, 1873, pp. 461-462) attribue cet évènement à la comète de 1681-1682 en rapportant qu’Halley l’observa « pendant un voyage en France ». Par contre Doublet (op. cit. pp. 334-335) fixe ce voyage en 1680 et écrit : « il se trouvait à mi-route entre Calais et Paris quand il remarqua la fameuse comète de 1680... ». Dans son Histoire de la Science (1965), Pierre Rousseau emprunte aux deux auteurs des fragments difficilement conciliables : « ... 1679... l’année suivante ... une superbe comète apparut... L’astre chevelu passa, puis se perdit dans le rayonnement solaire. Sur ces entrefaites, Halley partit en France en 1682. Il était à mi-route entre Calais et Paris quand il aperçut une autre comète, exactement pareille à la première, mais passée de l’autre côté du Soleil et orientée juste à l’opposite. Si c’était la même ? se demanda-t-il ». Ce ne pouvait être la même. Admirons en passant l’ingénuité du « exactement pareille » tout aussi impossible.

[3 Hortense Lepaute, dont Le Gentil de la Galissière (1725-1792) retour des Indes en 1771, après avoir tenté en vain d’observer les passages de Vénus devant le Soleil les 6 juin 1761 et 9 juin 1769, fit la marraine de l’Hortensia.

[4Selon Doublet, il s’agirait du 3 avril (op. cit. p. 433). Mais J. Sauval (Ciel et Terre, vol. 101, 5-6, 1985, p. 210) précise trente deux jours d’écart. On peut penser qu’il s’agit d’une cocquille typographique (oubli de 1 dans 13).

[5On consultera avec profit l’article de H. Dupuis dans Ciel et Terre, vol. 101, pp. 217-220, 1985 : « 1910 : on se suicide, on fait la fête... mais on est surtout déçu ».

[6D’après A. M. Antoniadi « Idées des anciens sur les comètes » (L’astronomie, 52e année 1938, pp. 311-318, et « Les comètes, considérées en général comme des présages sinistres dans l’histoire » (ibidem, pp. 156-168).

[7IIIème Congrès International d’Histoire des Sciences. Tenu au Portugal du 30 septembre au 6 octobre 1934, sous le haut Patronage de S.E., le Président de la République Portugaise. Actes, Conférences et Communications. Lisboa, 1936 : 9-10.

[8G. Sarton, 1927-1948. - Introduction to the History of Science. I- III . 5 parts. Baltimore. I : 3.

[9ibid., 6.

[10Ibid., 19.

[11G. Sarton, 1952. - A History of Science : Ancient Science Through the Golden Age of Greece. Cambridge : xii.

[12Ibid., xi.

[13A. Koyré, 1966. - Etudes Galiléennes (3 parts, 1935-1939 ; reprinted in one volume), Paris : 11 .

[14See especially P. Duhem, 1913-59. - Le Système du Monde. I-X. Paris.

[15A. Koyré, 1958. - From the Closed World to the Infinite Universe. New York : vi.

[16ibid., v.

[17L. Thorndike, 1923-58. - A History of Magic and Experimental Science. I -VIII. New York.

[18H. Sigerist, 1955-61. - A History of Medicine. I-II . New York.

[19C. Singer, E. J. Holmyard & A.R. Hall, eds., 1954-58, A History of Technology. I-V. New York – London.

[20J. Needham, 1961. - Science and Civilisation in China, I : Introductory Orientations. Cambridge.

[21The first volume published was the second covering the sixteenth and seventeenth centuries. J.R. Partinglon, 1961. - A History of Chemistry. II London.

[22 « I am exceedingly sceptical of any attempt to reach a ’synthesis’ - whatever this term may mean - and I am convinced that specialization is the only basis of sound knowledge. » O. Neugebauer, 1952 & 62. - The Exact Sciences in Antiquity. New York : v-vi.

[23I.B. Cohen, 1957. - Some Recent Books on the History of Science, in Roots of Scientific Thought : A Cultural Perspective, ed. Ph. P. Wiener & A. Noland. New York : 627 -656. Published originally in the Journal of the History of Ideas.

[24M. Clagett, ed., 1962. - Critical Problems in the History of Science : Proceedings of the Institute for the History of Science at the University of Wisconsin, September 1-11, 1957. Madison : vi.

[25
W. Pazel, 1930. - Jo. Bapt. Van Helmont : Einführung in die philosophische Medizin des Barock. Berlin ; 1958. - Paracelsus : An Introduction to Philosophical Medicine in the Era of the Renaissance. Basel-New York ; 1967. - William Harvey’s Biological Ideas : Selected Aspects and Historical Background. Basel-New York.

[26W. Pagel, Autumn, 1945. - The Vindication of Rubbish, in Middlesex Hospital Journal : 1-4.

[27Ibid.

[28W. Pagel, 1967. - : 82.

[29W. Pagel, 1945. - : 4.

[30 F.A.Yates, 1964. - Giordano Bruno and the Hermetic Tradition. Chigago-London-Toronto.

[31F.A. Yates, 1972. - The Rosicrucian Enlightenment. London-Boston.

[32See Ibid., 113, 171-205.

[33R.S. Westfall, 1972. - Newton and the Hermetic Tradition in Science, Medicine and Society in the Renaissance : Essays to honor Walter Pagal .I-II, ed. Allen G. Debus, New York : 183-98.

[34 B.J.T. Dobbs, 1975. - The Foundations of Newton’s Alchemy or « The Hunting of the Greene Lyon », Cambridge- London- New York- Melbourne : 230.

[35P.M. Rattansi, 1973. - Some Evaluations of Reason in Sixteenth and Seventeenth Century Natural Philosophy, in Changing Perspectives in the History of Science : Essays in Honour of Joseph Needham, ed. M. Teich & R. Young, London : 148-166.

[36M. Hesse, Reasons and Evaluation in the History of Science, Ibid., 127-147.

[37T.S. Kuhn, 1968 ; 1979. - History of Science, in International Encyclopedia of the Social Sciences, I-XVIII, ed. D.L Sills. New York : XVI, 75-83.

[38Ibid. 79-81.

[39Ibid. 80.

[40Ibid.

[41T.S. Kuhn, 1962. - The Structure of Scientific Revolutions. Chicago. This book was alo issued as vol. II, number 2 of the International Encyclopedia of Allfied Science published by the University of Chicago Press.

[42As exemples of this literature see the following : B. Barnes, 1982. - T.S. Kuhn and Social Science, New York ; S. Seiler, 1980. - Wissenschaftstheorie in der Ethnologie : zur Kritik u. Weiterführung d. Theorie von Thomas S. Kuhn anhand etnograph. Berlin ; G. Gutting, ed. c. 1980. - Paradigms and Revolutions : Appraisals and Applications of Thomas Kuhn’s Philosophy of Science. Notre Dame.

[43K. Thomas, 1971 ; 1973. - Religion and the Decline of Magic : Studies in Popular Beliefs in Sixteenth - and Seventeenth-Century England. Harmondsworth.

[44C. Hill, 1972 ; 1973. - The World Turned Upside Down : Radical Ideas During the English Revolution. New York : especially 231-246.

[45 M.C. Jacob, 1976. - The Newtonians and the English Revolution 1689-1720. Ithaca : 16- 17.

[46W.J. Broad, History of Science Losing Its Science, in Science 207 January 25, 1980 : 389.

[47P. Wood, September, 1980. – RecentTrends in the History of Science : The dehumanisation of history, in BSHS Newsletter, N° 3 : 19-20.

[48H. Butterfield, 1959, - The History of Science and the Study of History, in Harvard Library Bulletin 13 : 329-347.

[49Ibid. 347.

[50 H. Butterfield, 1952. - The Origins of Modern Science 1300-1800. New York.

[51J.B. Conant, 1960. - History in the Education of Scientists, Harvard Library Bulletin 14 : 315-333.

[52Ibid. 325.

[53This assessment is my own after having taught courses of this genre for four years both at Harvard University and the University of Chicago during the years 1957-1959 and 1961-1963.

[54T.S. Kuhn, 1968 ; 1979 : 81.



















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