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THE HISTORY OF SCIENCE TODAY (*)

Allen G. DEBUS
University of Chicago

Abstract

The author assesses the different trends in the field of the historiography of science today. George Sarton’s standpoint was based on rejecting the so-called pseudo-sciences, while believing in the hierarchy of sciences and the urge to cover a long chronological period. The post-Sarton era, that is, the fifties and the sixties, on the other hand, is characterized by specialized monographs, a place granted to the so-called pseudo-sciences and the study of the relationship between science and society.

Résumé

L’auteur passe en revue les différentes tendances qui se manifestent aujourd’hui dans l’historiographie des sciences. George Sarton rejetait ce qu’il appelait des pseudo-sciences et croyait à une hiérarchie dans les sciences tout en défendant la nécessité de couvrir un long espace chronologique. Au contraire, la période post-sartonienne - c’est-à-dire, les années cinquante et soixante - abonde en monographies spécialisées, accorde une place aux « pseudo-sciences » et étudie les rapports entre science et société.

Samenvatting

De auteur onderzoekt de verschillende strekkingen in de hedendaagse wetenschapsgeschiedenis. George Sarton’s standpunt was gebaseerd op het verwerpen van de zogenaamde pseudo-wetenschappen, het geloof in een hiërarchie der wetenschappen, en de noodzaak van het behandelen van lange chronologische periodes. Het post-Sartontijdperk (de vijftiger en zestiger jaren) daarentegen wordt gekenmerkt door gespecialiseerde monografieën, het toelaten van de zogenaamde pseudo-wetenschappen, en de studie van de betrekkingen tussen wetenschap en maatschappij.

In October, 1934 the Third International Congress of the History of the Sciences met in Portugal. Recent events had caused much concern and George Sarton, President of the Congress, referred to them in the inaugural session which was held in Porto.

At a moment when the liberty of thought is suppressed and man’s most sacred rights are placed in peril in many civilized countries, it is more important than ever that our studies be defended and propagated. Permit me to recall to you briefly... what these studies have as their end.
Above all to determine as exactly as possible the historical facts relative to the development of the sciences - of all the positive sciences in all periods and throughout the world - and to do this in the same spirit as other scientific researchers, that is to say, without reservation or without any desire other than to establish the truth. Finally, as soon as the facts are sufficiently known, to prepare a synthesis as perfectly as possible and without partiality.It is clear that analysis and synthesis should succeed each other in turn to permit us to gradually raise our level of knowledge without losing view of the cohesion and unity of the sciences and their history.
This investigation is immense, but there is no need to think that we will have to conduct it to its end ( thank God, we will never reach the end) to know that the most precious patrimony of humanity -the sciences and the arts -are the fruit of the efforts of men of genius of all countries, of all races and of different religions. Whatever the intellectual glory of a nation or of a race, this glory is only a small part of the common glory of all humanity - and it could never have been realized entirely without the convergent efforts of other people.
…..
Unhappily we witness at this moment in many civilized countries deliberate efforts to falsify history and to utilize it not as an instrument for moral education and emancipation, but as an instrument for political action and enslavement. This falsification of the truth is most serious... and makes our own efforts more necessary than ever.

The meeting in Portugal had been arranged quickly. It had been planned originally for Berlin, but difficulties had been encountered. Indeed, there was to be no German representative at the Congress. The sessions here were held at Porto, Coimbra and Lisbon. But other than their obvious concern for a world situation that seemed to be deteriorating, I am sure that Sarton and his colleagues were well pleased with the outcome of the Congress. The papers presented stressed the science and medicine of Portugal and most of them dealt with subjects from the Middle Ages, the great period of Discovery, and the Scientific Revolution. Chronologically these were the main areas of research a half century ago.

In 1934 there were very few historians of science in the world. The program in Portugal lists thirty-one papers and the registrations list eighty-eight people. That figure includes wives and a number of scholars who were unable to attend. The fact these people were able to meet and work together was surely due in large measure to the efforts of George Sarton. Rarely has there been such a dedicated scholar, one so determined to establish a field of study. Sarton (1884-1956) had been educated at the turn of the century.
This was a time of ferment when authors such as Cantor, Heiberg, Heath, Tannery, Sudhoff and Duhem were preparing their ground-breaking studies in the field. Sarton learned of and studied their works early in life. A Belgian, he received his B. Sc. in 1906 and his Sc. D. In 1911 from the University of Ghent, However, most of his career was to be spent in the United States of America since he left his homeland during the first World War.

(*) Conférence prononcée à Bruxelles, le 12 novembre 1985 lors de la séance inaugurale du Troisième Cycle Histoire des Sciences et des Techniques -Derde Cyclus Geschiedenis van de Wetenschappen en de Techniek. Ce texte est basé sur deux communications antérieures, « The History of Science : Professionalization and Disunity » et « The History of Science Today » , données au Portugal en 1984 [7]

[1En 1913, Georges Bigourdan édite un intéressant traité L’astronomie, l’évolution des idées et des méthodes, dans la table alphabétique duquel le mot comète n’est pas repris (non plus que météores, bolides, aérolithes ou étoiles filantes). Halley est cité huit fois sans l’ombre d’une allusion à la comète qui le rendit célèbre. Ceci est d’autant plus plaisant que l’auteur, astronome, rédigeait son travail (copyright en 1911) au moment du retour de 1910, qu’il l’a édité chez Flammarion éditeur et frère de Camille et, qu’en 1927, il compilera une liste de comètes historiques qui fait autorité (Ann. Bur. des Long.). Il existe heureusement une Histoire de l’astronomie de Doublet publiée en 1922 qui consacre plus de place à Halley et rappelle que Voltaire (Epître à Madame du Châtelet), Victor Hugo (La Légende des siècles) et Sully Prudhomme (Epreuves), qui était polytechnicien, célèbrent sa gloire.

[2 Hoefer (Histoire de l’Astronomie, 1873, pp. 461-462) attribue cet évènement à la comète de 1681-1682 en rapportant qu’Halley l’observa « pendant un voyage en France ». Par contre Doublet (op. cit. pp. 334-335) fixe ce voyage en 1680 et écrit : « il se trouvait à mi-route entre Calais et Paris quand il remarqua la fameuse comète de 1680... ». Dans son Histoire de la Science (1965), Pierre Rousseau emprunte aux deux auteurs des fragments difficilement conciliables : « ... 1679... l’année suivante ... une superbe comète apparut... L’astre chevelu passa, puis se perdit dans le rayonnement solaire. Sur ces entrefaites, Halley partit en France en 1682. Il était à mi-route entre Calais et Paris quand il aperçut une autre comète, exactement pareille à la première, mais passée de l’autre côté du Soleil et orientée juste à l’opposite. Si c’était la même ? se demanda-t-il ». Ce ne pouvait être la même. Admirons en passant l’ingénuité du « exactement pareille » tout aussi impossible.

[3 Hortense Lepaute, dont Le Gentil de la Galissière (1725-1792) retour des Indes en 1771, après avoir tenté en vain d’observer les passages de Vénus devant le Soleil les 6 juin 1761 et 9 juin 1769, fit la marraine de l’Hortensia.

[4Selon Doublet, il s’agirait du 3 avril (op. cit. p. 433). Mais J. Sauval (Ciel et Terre, vol. 101, 5-6, 1985, p. 210) précise trente deux jours d’écart. On peut penser qu’il s’agit d’une cocquille typographique (oubli de 1 dans 13).

[5On consultera avec profit l’article de H. Dupuis dans Ciel et Terre, vol. 101, pp. 217-220, 1985 : « 1910 : on se suicide, on fait la fête... mais on est surtout déçu ».

[6D’après A. M. Antoniadi « Idées des anciens sur les comètes » (L’astronomie, 52e année 1938, pp. 311-318, et « Les comètes, considérées en général comme des présages sinistres dans l’histoire » (ibidem, pp. 156-168).

[7IIIème Congrès International d’Histoire des Sciences. Tenu au Portugal du 30 septembre au 6 octobre 1934, sous le haut Patronage de S.E., le Président de la République Portugaise. Actes, Conférences et Communications. Lisboa, 1936 : 9-10.

[8G. Sarton, 1927-1948. - Introduction to the History of Science. I- III . 5 parts. Baltimore. I : 3.

[9ibid., 6.

[10Ibid., 19.

[11G. Sarton, 1952. - A History of Science : Ancient Science Through the Golden Age of Greece. Cambridge : xii.

[12Ibid., xi.

[13A. Koyré, 1966. - Etudes Galiléennes (3 parts, 1935-1939 ; reprinted in one volume), Paris : 11 .

[14See especially P. Duhem, 1913-59. - Le Système du Monde. I-X. Paris.

[15A. Koyré, 1958. - From the Closed World to the Infinite Universe. New York : vi.

[16ibid., v.

[17L. Thorndike, 1923-58. - A History of Magic and Experimental Science. I -VIII. New York.

[18H. Sigerist, 1955-61. - A History of Medicine. I-II . New York.

[19C. Singer, E. J. Holmyard & A.R. Hall, eds., 1954-58, A History of Technology. I-V. New York – London.

[20J. Needham, 1961. - Science and Civilisation in China, I : Introductory Orientations. Cambridge.

[21The first volume published was the second covering the sixteenth and seventeenth centuries. J.R. Partinglon, 1961. - A History of Chemistry. II London.

[22 « I am exceedingly sceptical of any attempt to reach a ’synthesis’ - whatever this term may mean - and I am convinced that specialization is the only basis of sound knowledge. » O. Neugebauer, 1952 & 62. - The Exact Sciences in Antiquity. New York : v-vi.

[23I.B. Cohen, 1957. - Some Recent Books on the History of Science, in Roots of Scientific Thought : A Cultural Perspective, ed. Ph. P. Wiener & A. Noland. New York : 627 -656. Published originally in the Journal of the History of Ideas.

[24M. Clagett, ed., 1962. - Critical Problems in the History of Science : Proceedings of the Institute for the History of Science at the University of Wisconsin, September 1-11, 1957. Madison : vi.

[25
W. Pazel, 1930. - Jo. Bapt. Van Helmont : Einführung in die philosophische Medizin des Barock. Berlin ; 1958. - Paracelsus : An Introduction to Philosophical Medicine in the Era of the Renaissance. Basel-New York ; 1967. - William Harvey’s Biological Ideas : Selected Aspects and Historical Background. Basel-New York.

[26W. Pagel, Autumn, 1945. - The Vindication of Rubbish, in Middlesex Hospital Journal : 1-4.

[27Ibid.

[28W. Pagel, 1967. - : 82.

[29W. Pagel, 1945. - : 4.

[30 F.A.Yates, 1964. - Giordano Bruno and the Hermetic Tradition. Chigago-London-Toronto.

[31F.A. Yates, 1972. - The Rosicrucian Enlightenment. London-Boston.

[32See Ibid., 113, 171-205.

[33R.S. Westfall, 1972. - Newton and the Hermetic Tradition in Science, Medicine and Society in the Renaissance : Essays to honor Walter Pagal .I-II, ed. Allen G. Debus, New York : 183-98.

[34 B.J.T. Dobbs, 1975. - The Foundations of Newton’s Alchemy or « The Hunting of the Greene Lyon », Cambridge- London- New York- Melbourne : 230.

[35P.M. Rattansi, 1973. - Some Evaluations of Reason in Sixteenth and Seventeenth Century Natural Philosophy, in Changing Perspectives in the History of Science : Essays in Honour of Joseph Needham, ed. M. Teich & R. Young, London : 148-166.

[36M. Hesse, Reasons and Evaluation in the History of Science, Ibid., 127-147.

[37T.S. Kuhn, 1968 ; 1979. - History of Science, in International Encyclopedia of the Social Sciences, I-XVIII, ed. D.L Sills. New York : XVI, 75-83.

[38Ibid. 79-81.

[39Ibid. 80.

[40Ibid.

[41T.S. Kuhn, 1962. - The Structure of Scientific Revolutions. Chicago. This book was alo issued as vol. II, number 2 of the International Encyclopedia of Allfied Science published by the University of Chicago Press.

[42As exemples of this literature see the following : B. Barnes, 1982. - T.S. Kuhn and Social Science, New York ; S. Seiler, 1980. - Wissenschaftstheorie in der Ethnologie : zur Kritik u. Weiterführung d. Theorie von Thomas S. Kuhn anhand etnograph. Berlin ; G. Gutting, ed. c. 1980. - Paradigms and Revolutions : Appraisals and Applications of Thomas Kuhn’s Philosophy of Science. Notre Dame.

[43K. Thomas, 1971 ; 1973. - Religion and the Decline of Magic : Studies in Popular Beliefs in Sixteenth - and Seventeenth-Century England. Harmondsworth.

[44C. Hill, 1972 ; 1973. - The World Turned Upside Down : Radical Ideas During the English Revolution. New York : especially 231-246.

[45 M.C. Jacob, 1976. - The Newtonians and the English Revolution 1689-1720. Ithaca : 16- 17.

[46W.J. Broad, History of Science Losing Its Science, in Science 207 January 25, 1980 : 389.

[47P. Wood, September, 1980. – RecentTrends in the History of Science : The dehumanisation of history, in BSHS Newsletter, N° 3 : 19-20.

[48H. Butterfield, 1959, - The History of Science and the Study of History, in Harvard Library Bulletin 13 : 329-347.

[49Ibid. 347.

[50 H. Butterfield, 1952. - The Origins of Modern Science 1300-1800. New York.

[51J.B. Conant, 1960. - History in the Education of Scientists, Harvard Library Bulletin 14 : 315-333.

[52Ibid. 325.

[53This assessment is my own after having taught courses of this genre for four years both at Harvard University and the University of Chicago during the years 1957-1959 and 1961-1963.

[54T.S. Kuhn, 1968 ; 1979 : 81.



















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